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GEOSCIENCES
Les sciences de la Terre
Les sciences de la Terre comprennent la géologie en général (ex. : la minéralogie, la volcanologie, la paléontologie), l'hydrosphère (ex. : l'océanographie), l'atmosphère (ex. : la climatologie), etc.

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    Les micro-organismes supportent-ils un voyage interplanétaire ? Résistent-ils à un séjour prolongé dans des environnements hostiles ?

    Photo ESA-DLR: spore de bacillus subtilis

    Certains micro-organismes vivent dans des conditions extrêmes : températures élevées, fortes pressions, milieux hypersalés ou très acides etc. D?autres peuvent se développer en présence de rayonnements ionisants ou d?UV. Toutes les bactéries prolifèrent si les conditions environnementales leur sont favorables.

    Mieux : lorsqu?elles se trouvent dans un environnement qui devient hostile, certaines espèces de bactéries adoptent une « technique de survie » : la sporulation. Elles se deshydratent et s?entourent d?une « coque » épaisse particulièrement résistantes aux conditions environnementales. Elles peuvent rester ainsi en sommeil pendant plusieurs années, voire pour certaines pendant des dizaines de millions d?années.

    Lorsqu?elles retrouvent un environnement favorable (contenant de l?eau et des nutriments), elles sortent de leur dormance pour former de nouvelles bactéries qui recommencent à se multiplier.

    C'est plus particulièrement en raison de ce mécanisme que le risque de contamination biologique est à prendre en considération. Ainsi plusieurs centaines de milliers de spores auraient pu résister aux conditions d'un voyage interplanétaire et atteindre la planète Mars à l'occasion des différentes missions qui l'ont visitée

    La survie de spores dans l'espace aurait été mise en évidence en 1969.

    A son retour sur Terre, l'équipage de la mission Apollo 12 rapporte la caméra du robot Surveyor 3 qui a aluni automatiquement plus de 2 ans auparavant.

    Une équipe scientifique travaillant pour la Nasa trouve alors des spores bactériennes dans la gaine d'un câble, à l'abri des rayons ultraviolets du Soleil.

    Certains pensent qu'elles ont pu résister à leur séjour lunaire ; d'autres estiment que l'on ne peut exclure l'hypothèse d'une contamination de laboratoire...

    Quoiqu'il en soit, depuis cette date, de très nombreux essais d'exposition de spores bactérienne à l'environnement spatial ont été réalisés à l'aide de la station Mir, de la plateforme LDEF* mise en orbite par la navette spatiale au début des années 1980, lors des expériences Biopan à bord des capsules récupérables russes Foton, et plus récemment à bord de l'ISS.

    Ils ont tous confirmé l?extraordinaire résistance de ce type de micro-organismes dans l?espace.

    Le saviez-vous ? Les extrémophiles : des micro-organismes tenaces

    Les extrémophiles sont des micro-organismes capables de vivre dans des conditions qui semblaient jusqu'à présent incompatibles avec la vie terrestre : températures très élevées, fortes doses de radiations, acide pur, sel, pression jusqu'à 1 000 fois supérieure à la pression atmosphérique terrestre... Parmi ces micro-organismes très particuliers, les anaérobies peuvent vivre dans des milieux dépourvus d'oxygène, tandis que certains thermophiles vivent à des températures allant jusqu'à 121°C.

    * LDEF : Long Duration Exposure Facility

    Source: www.cnes.fr

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