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Les images racontent
Les images racontent : chaque mois une photographie commentée permet de mieux comprendre les paysages et les objets qui composent la mosaïque Terre. Cette image peut être la vôtre. Nous l'attendons...

  • Février 2017 - Etna (Sicile)
  • Mars 2017 - Fjord Musandam (Oman)
  • Avril 2017 - Tristan da Cunha
  • Mai 2017 - Monument Valley (USA)
  • Juin 2017 - Grottes de Lindos (Rhodes)
  • Juillet 2017 - Calico (Calif.)
  • Août 2017 - Etna (Sicile)
  • Septembre 2017 - Zumaya (Espagne)
  • Octobre 2017 - Inselberg Susky (Guyane)
  • Novembre 2017 - Ayers Rock (Australie)
  • Décembre 2017 - L'Altiplano (Bolivie)
  • Janvier 2018 - Cheminée de fée (Alberta)
  • Février 2018 - Yakoutie (Russie)
  • Mars 2018 - San-Marino
  • Avril 2018 - White Sand - New Mexico USA
  • Mai 2018 - Geopark Famenne Ardenne (Belgique)
  • Juin 2018 - Falaises d'Etretat
  •  Avril 2018 - White Sand - New Mexico USA
    Le désert de White Sands et son sable blanc de gypse

    Le parc national de White Sands, au Nouveau-Mexique abrite le plus grand champ de dunes de sable de gypse, ce qui leur confère une couleur blanche étonnante. Le champ de dunes commence par une crête de sable de 10 mètres de haut, face au vent dominant venant du Sud-Ouest. Elle alimente l’ensemble du désert en sable. Suivent des dunes en forme de croissant – les barkhanes – de cinq mètres de haut. Après sept à huit kilomètres dans la direction du vent, une transition s’opère : les barkhanes sont remplacées par des dunes en forme de paraboles orientées dans le sens inverse, partie concave face au vent (voir la carte). Celles-ci sont recouvertes de végétation (points sombres sur la carte). Douglas Jerolmack, de l’Université de Pennsylvanie, et ses collègues expliquent le changement de forme des dunes par un ralentissement du vent à mesure de sa traversée du désert, ralentissement qui favorise l’implantation de la végétation.

    Les géologues ont commencé leur étude par un suivi altimétrique précis de toutes les dunes pendant cinq ans. Ils ont bien sûr constaté que les dunes se déplacent dans la direction du vent, mais surtout que toutes les dunes ne bougent pas à la même vitesse : celle-ci décroît avec la distance par rapport à la crête qui marque le début du champ de dune. Comme on peut s’y attendre, le vent a un rôle crucial dans le déplacement des dunes.

    Mais pourquoi les dunes ralentissent et changent de forme ? D. Jerolmack et ses collègues ont modélisé le vent qui traverse le désert et le flux de sable qu’il transporte. Ils ont montré que les dunes engendrent une rugosité, qui ralentit le vent. Ainsi, le vent arrache plus de sable aux premières dunes, ce qui provoque un déplacement plus rapide des dunes. À partir de sept à huit kilomètres depuis la crête, la végétation fait son apparition. À l’Ouest, le mouvement des dunes est trop rapide pour que les plantes aient le temps de prendre racine. Lorsque les dunes deviennent suffisamment lentes – progressant d'environ deux mètres par an –, les plantes s’installent, de préférence aux extrémités des dunes, sur les pointes du croissant, et contribuent à immobiliser ces zones. Mais le vent continue de pousser la partie centrale, au point d'inverser la forme de la dune, qui passe d’une demi-lune à une forme parabolique en U.

    On retrouve cette transition de la forme des dunes et de la végétation associée dans la profondeur de la nappe phréatique. Sous les barkhanes, celle-ci se situe à 30 centimètres sous la base des dunes, alors qu’elle se trouve à près de un mètre sous les dunes couvertes de végétation. En effet, les plantes absorbent de l’eau, et le niveau d’équilibre entre l’eau qui alimente les nappes et celle perdue par évaporation ou puisée par les plantes se situe donc plus en profondeur.

    Ce type de dynamique avait déjà été observé sur des dunes côtières. Le cas de White Sands, à l’intérieur des terres, est une première. Le modèle, qui explique avec succès la morphologie des dunes, pourrait s’appliquer dans d’autres déserts, tel celui de Sand Hills dans le Nebraska.

    Photo: Drew Tadd CC0 Creative Commons
    Texte : Sean Bailly Pour la Science 2018

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